En la edición de 2019 de la mayor feria de tecnología de consumo del mundo, el Consumer Electronics Show (CES), realizada a comienzos del pasado mes de enero en Las Vegas, Estados Unidos, uno de los destacados del estand de Intel fue un sistema de reconocimiento facial que traduce expresiones en comandos de movimientos de sillas de ruedas.

Este sistema se desarrolló en la empresa Hoobox Robotics con el apoyo del Programa de Investigación Innovadora en Pequeñas Empresas (PIPE) de la Fundación de Apoyo a la Investigación Científica del Estado de São Paulo – FAPESP, de Brasil.

La referida compañía, una startup paulista, fue seleccionada en 2018 para integrar un programa de aceleración de Intel: el AI for Social Good, que promueve el desarrollo de soluciones de impacto social basadas en inteligencia artificial mediante la utilización de tecnologías de software y hardware de la empresa estadounidense.

La iniciativa de Intel permite que los participantes tengan acceso a recursos de capacitación técnica y de marketing compartido, y la oportunidad de participar en las rodadas del fondo de inversión de Intel –Intel Capital– para acelerar el desarrollo de sus soluciones tecnológicas.

En el marco de este programa, los ingenieros y desarrolladores de Hoobox han venido trabajando con el equipo técnico de Intel con el objetivo de optimizar el desempeño de los algoritmos del sistema de detección e interpretación de expresiones faciales utilizando hardware y software de la empresa.

“Este acuerdo no implica exclusividad. Entendemos que las mejoras en una asociación con una compañía de este porte permitirán trasformar el sistema de reconocimiento facial en soluciones ya optimizadas que puedan producirse a gran escala”, declaró Paulo Gurgel Pinheiro, CEO de Hoobox.

El sistema que la empresa desarrolló traduce expresiones faciales en comandos para controlar sillas de ruedas sin necesidad de contar con sensores corporales. Actualmente, esta tecnología permite reconocer más de diez expresiones, tales como el arqueo de las cejas o el guiño de un ojo. También es capaz de prever cuándo el usuario va a toser, estornudar o bostezar, o cuándo está conversando con alguien. En esas situaciones, el reconocimiento de las expresiones se desconecta para impedir algún movimiento indeseable de la silla y evitar accidentes.

Las expresiones faciales de los usuarios se capturan con una cámara y se interpretan mediante algoritmos ejecutados en una minúscula computadora empotrada en la silla. Los algoritmos trasforman las expresiones en comandos de control, tales como avanzar o retroceder y girar a la izquierda o a la derecha.

Son necesarios siete minutos para instalar esta solución −disponible en un kit bautizado Wheelie 7− en cualquier silla de ruedas motorizada existente en el mercado, según promete la empresa.

“El sistema es capaz de capturar información de casi 100 puntos del rosto de una persona, tales como el formato de la boca, de la nariz, de los labios y de la cavidad de los ojos, y con gran precisión”, afirmó Gurgel Pinheiro.

El Wheelie 7 se comercializa exclusivamente en el mercado estadunidense mediante el modelo de suscripción. “No cobramos el kit: el cliente paga 300 dólares por mes”, explica Gurgel Pinheiro.

Actualmente, 60 personas están utilizando un prototipo del sistema en Estados Unidos. Entre esos primeros usuarios se encuentran personas que sufrieron traumas en la columna vertebral y quedaron tetrapléjicas, pacientes con enfermedades neurodegenerativas como la esclerosis lateral amiotrófica (ELA), o que sufrieron accidentes cerebrovasculares (ACVs), además de veteranos de guerra.

Y hay otras 300 personas en una lista de espera que recibirán sus kits en abril; y otras 500 que recibirán los suyos en diciembre. Para utilizarlos, pagaron una mensualidad adelantada de 300 dólares.

“Fue una forma que encontramos de subsidiar el costo del kit y, al mismo tiempo, evaluar su uso en el día a día de los usuarios con miras a mejorarlo”, dijo Gurgel Pinheiro. (NCYT)

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